What are jaguars eating in a half-empty forest? Insights from diet in an overhunted Caatinga reserve

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From: Journal of Mammalogy(Vol. 99, Issue 3)
Publisher: Oxford University Press
Document Type: Author abstract; Report
Length: 553 words

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Persistence of top predators in protected areas requires healthy populations of prey species. Jaguars (Panthera onca) are top predators in the Caatinga dry forest, a xeric domain in northeastern Brazil. Poaching is a threat to populations of jaguar prey in the Caatinga, but it is still widely popular among locals. Here, we investigated molecularly identified jaguar scats to assess prey composition in a protected area where large prey has been heavily depleted or driven extinct by poaching. We also make direct comparisons between trophic niche width and mean prey size through a literature review. We show that over 90% of the diet of jaguars was comprised of prey under 5 kg, mainly armadillos. Furthermore, we found that the values of trophic niche width (2.21) and mean prey size (5.23 kg) in our study area are among the lowest ever described for jaguars in the literature. Our results demonstrated that jaguars are able to shift their diet to small prey when larger quarry is scarce. However, subsisting in such a stressful trophic position may lead to decreased levels of recruitment and low emigration rate. Breeding females would have difficulty raising cubs without abundant large prey. If jaguars are to persist in the Caatinga, effective actions to reduce poaching inside protected areas and corridors must be implemented. One of the most important jaguar populations in this domain inhabits our study site, and prey conservation is paramount for long-term persistence of this top predator in the Caatinga. A persistencia de predadores de topo em unidades de conservacao requer populacoes saudaveis de suas presas. A onca-pintada e um predador de topo nas florestas secas da Caatinga, um dominio xerico do nordeste do Brasil. Embora a onca-pintada seja localmente ameacada, sua ecologia neste dominio ainda e pouco conhecida. A caca furtiva e uma ameaca as populacoes de presas da onca-pintada na Caatinga, mas ainda muito popular entre os habitantes locais. Nesse estudo, nos analisamos fezes geneticamente identificadas de onca-pintada para acessar a composicao de presas de uma unidade de conservacao onde as populacoes de presa foram seriamente diminui'das ou extintas pela caca furtiva. Nos tambem fizemos comparagoes diretas entre a amplitude do nicho trofico e do tamanho medio da presa atraves de uma revisao de literatura. Aqui, nos demonstramosque 90% da dieta da onca-pintada foi composta por animais de menos de 5 kg, principalmente tatus. Adicionalmente, nos notamos que os valores de amplitude do nicho trofico (2.21) e tamanho medio da presa (5.23 kg) estao entre os mais baixos descritos para a onca-pintada na literatura. Nossos resultados demonstram que a onca-pintada e capaz de mudar sua dieta para presas de pequeno porte quando animais maiores sao escassos. Contudo, subsistir em uma posicao trofica estressante pode diminuir os niveis de recrutamento e emigracao. Femeas reprodutivas dificilmente seriam capazes de criar filhotes sem presas de grande porte em abundancia. Se espera-se que as oncas persistam na Caatinga, acoes efetivas para a reducao da caca furtiva dentro de unidades de conservacao e corredores ecologicos precisam ser implementadas. Uma das mais importantes populacoes de onca-pintada nesse dominio habita nossa area de estudo, e a conservacao de suas presas e fundamental para a persistencia em longo prazo desse predador de topo na Caatinga. Key words: armadillos, Caatinga, feeding habits, empty forest, hunting, Panthera onca, poaching, prey decline, reintroduction, Serra da Capivara DOI: 10.1093/jmammal/gyy027

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Gale Document Number: GALE|A545566949